Northern Exposure: Alyeska

Girdwood: 40 mijl ten zuiden van Anchorage en gelegen aan de zogenaamde ‘Turnagain Arm’, een diepe uitloper van de Cook Inlet en dus de Pacific. In deze zee-engte kan een zogeheten ‘bore tide’ geobserveerd worden: een staande golf veroorzaakt door de botsing van de inkomende vloed met het uitgaande eb. Gedurende het lage tij worden de oevers herschapen in een modderige brij en drijfzand (jawel, af en toe verdwijnen mensen in de ‘deadly mud flats’). Girdwood is ook de thuis van het Alyeska skigebied en het Prince Alyeska hotel, een uit de kluiten gewassen bouwsel en opvallend verschijnsel in het verder zeer rustiek uitziende stadje: het blijkt het geesteskind te zijn van een rijke Japanner en eigenaar van een hotelketen in Japan die zo gek was van skien in Alaska dat hij in de vroege jaren negentig besloot hier een groots filiaal neer te poten – het soort project waarvan Maurice Minnefield in ‘Northern Exposure’ natte dromen krijgt (Japan is overigens maar een paar uur vliegen van Alaska).

Alyeska, naam van het skigebied en de imposante berg waartegen Girdwood aangeschuurd ligt, is tevens de Russische naam van Alaska. De Russen waren de eerste ‘westerlingen’ die Alaska echt koloniseerden, en waren voornamelijk uit op bont en op de ongehoord rijke visgronden: de jacht op de reusachtige zalm die in de fjorden aangetroffen kan worden (de ‘king salmon’) en de lucratieve walvisvaart waren populair. Onder leiding van Aleksandr Baranov begingen de Russen barbaarse wreedheden jegens de lokale bevolking, die zowat gedecimeerd werd, beginnend vanaf de Aleuten-eilandenketen. De Russische hoofdstad van Alyeska werd Sitka, in Baranovs visie gecreerd als een ‘Parijs van het Noorden’. Toen de bonthandel stokte werd Alaska, dat door de Russen meer en meer als een last beschouwd werd, voor 7.2 miljoen dollar verkocht aan de Verenigde Staten, dat net uit een burgeroorlog kwam en allesbehalve stond te springen om het ijzige wingewest in te lijven: het kostte William Seward, Amerikaans Alaska-proponent en toenmalig ‘Secretary of State’ een zes maanden durende strijd in de Senaat om de deal te besluiten.


Creative Commons License
This work is licensed under a Creative Commons Attribution-NonCommercial-ShareAlike 2.5 License.
Overname van foto's en teksten toegestaan mits bronvermelding.